Ce que vous devez savoir sur la maladie d'Alzheimer

La maladie d'Alzheimer est une affection cérébrale progressive et irréversible qui détruit lentement la mémoire et la cognition - la capacité de penser et de raisonner. La maladie d'Alzheimer est la forme de démence la plus courante chez les personnes âgées. Selon le National Institute on Aging, la plupart des personnes atteintes de cette maladie commencent à présenter des symptômes au milieu de la soixantaine. Bien qu'il n'existe actuellement aucun traitement curatif de la maladie d'Alzheimer, il existe des médicaments qui peuvent améliorer les symptômes pendant un certain temps. Les scientifiques s'efforcent de comprendre les voies biologiques qui favorisent la maladie d'Alzheimer, dans le but de trouver de nouveaux et meilleurs traitements. Les chercheurs tentent également d'identifier toute mesure qui pourrait aider à retarder ou à prévenir la maladie d'Alzheimer, y compris les thérapies médicamenteuses et les interventions non médicamenteuses.

La maladie d'Alzheimer et le cerveau

La maladie d'Alzheimer doit son nom à un psychiatre et neuropathologiste allemand du nom d'Alois Alzheimer. En 1906, alors qu'il effectuait une autopsie, le médecin a remarqué des anomalies dans le cerveau d'une femme atteinte d'une maladie mystérieuse qui provoquait des pertes de mémoire, des problèmes de langage, un comportement imprévisible et finalement la mort. Le cerveau de la femme présentait de nombreux amas anormaux de protéines (appelés aujourd'hui plaques amyloïdes) ainsi que des faisceaux de fibres enchevêtrées (appelés aujourd'hui enchevêtrements neurofibrillaires ou tau). Ces amas et enchevêtrements sont aujourd'hui considérés comme les caractéristiques de la maladie d'Alzheimer. La maladie d'Alzheimer entraîne l'arrêt du fonctionnement des cellules nerveuses (neurones), la perte de leurs connexions avec d'autres neurones et leur mort. En général, les dommages affectent d'abord les parties du cerveau qui forment les souvenirs. Par la suite, les neurones d'autres régions du cerveau commencent également à mourir, ce qui entraîne un rétrécissement du cerveau. Au stade final de la maladie, le tissu cérébral d'une personne aura diminué de façon significative.

Le rôle des plaques et des écheveaux

Les scientifiques ne savent pas exactement pourquoi les neurones meurent et les tissus rétrécissent dans le cerveau des personnes atteintes de la maladie d'Alzheimer, mais ils soupçonnent fortement que les plaques amyloïdes et les enchevêtrements de tau en sont la cause. Les plaques se forment lorsque des morceaux d'une protéine appelée bêta-amyloïde s'agglomèrent. Les chercheurs commencent à penser que ce sont les groupes de quelques morceaux de bêta-amyloïde, plutôt que les plaques, qui peuvent causer les pires dommages en bloquant les signaux chimiques que les neurones utilisent pour communiquer. Dans un tissu cérébral sain, la protéine tau protège les systèmes de transport qui alimentent les cellules en nutriments et autres substances importantes. Mais lorsque la protéine tau forme des enchevêtrements, les cellules ne peuvent pas obtenir les éléments essentiels dont elles ont besoin et commencent à mourir, selon l'Association Alzheimer.

Signes et symptômes de la maladie d'Alzheimer

Bien qu'un certain nombre d'oublis - perdre des objets de temps à autre, oublier parfois quel mot utiliser - soit un aspect normal lorsqu’on vieillit, certains types de pertes de mémoire peuvent indiquer la possibilité ou la présence d'un stade précoce de la maladie d'Alzheimer. Les scientifiques ont identifié un trouble appelé déficience cognitive légère qui, pour certaines personnes (pas toutes), est un signe avant-coureur de la maladie d'Alzheimer. Il implique des problèmes de mémoire ou de fonction mentale qui sont perceptibles pour la personne concernée, mais qui ne sont pas suffisamment graves pour perturber la vie quotidienne. Les hommes et les femmes qui souffrent de ce trouble peuvent avoir un risque plus élevé de développer la maladie d'Alzheimer ou d'autres formes de démence que les personnes qui n'en souffrent pas. Mais ce trouble ne progresse pas toujours ; certaines personnes retrouvent même leurs capacités cognitives. Les chercheurs tentent de comprendre pourquoi.

Signes et symptômes du stade précoce de la maladie d'Alzheimer

Les symptômes sont généralement légers au départ, mais deviennent plus perceptibles à mesure que la maladie progresse. La personne peut commencer à avoir des difficultés dans les domaines suivants : Mémoire : perdre des objets comme des clés dans la maison, oublier le nom d'un ami ou une conversation récente, se perdre dans un endroit familier. Parole : se répéter ou avoir du mal à suivre une conversation. Perception visuelle : difficulté à voir les choses en trois dimensions et à évaluer les distances. Concentration, organisation ou planification : difficulté à prendre des décisions, à résoudre des problèmes ou à accomplir des tâches à plusieurs étapes, comme préparer un repas. Orientation : ne sait plus où il se trouve, ni l'heure ou la date. Humeur : se sentir anxieux, déprimé ou irritable.